Le Livre des Anciens, T1 : Soeur écarlate – 16 septembre 2020 de Mark Lawrence

Au couvent de la Mansuétude, on forme des jeunes filles à devenir des tueuses. Dans les veines de certaines d’entre elles coule le sang ancien, révélant des talents qui ne se manifestent plus que rarement depuis le jour où les Anciens ont accosté sur le rivage d’Abeth.

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Chronique : Lire Soeur écarlate, c’est un peu comme monter dans le mauvais train : l’histoire vous attire sans cesse et vous ne pouvez pas voir le voyage qui vous attend, encore moins deviner ce qu’il contient. Une interruption tout aussi décourageante et excitante de la banalité. Selon le lecteur, vous pouvez refuser l’aventure et choisir de débarquer au prochain arrêt. Ou bien vous pouvez rester, à la dérive, vous permettre de changer vos habitudes et aller jusqu’au bout.

Je suis heureux d’avoir choisi cette dernière solution.

"Il est important, quand on tue une religieuse, de s'assurer que l'on amène une armée de taille suffisante. Car Soeur Thorn du couvent de la Douce Pitié, Lano Tacsis, a amené deux cents hommes." 

Dès ces premières lignes, nous sommes projetées sans précaution dans un monde où les ténèbres abondent, où les enfants puissants sont échangés contre de l’argent, contre des faveurs, où les prêtres sont attirés par l’appât du pouvoir, et où les religieuses complotent et tiraillent, font des alliances et les rompent, appellent les femmes au combat et les renvoient chez elles.

Les pierres de touche de la vie de Nona Grey avaient toutes été jetées dans le désordre lorsqu’elle a été vendue à une gardienne d’enfants. Ou peut-être était-ce bien avant cela, lorsqu’elle avait passé trois ou quatre ans à tenir des mains ensanglantées à sa mère et à dire : « C’était en lui ». Ou peut-être que c’est arrivé bien après, lorsque Nona a frôlé la mort et a fait le malheur de Raymel Tacsis pour avoir blessé son amie, sans en compter le coût.

Peut-être était-ce le moment où elle a été arrachée à une condamnation à mort par Abbess Glass qui avait vu en elle une trace sauvage qui pourrait se transformer en quelque chose de magique si seulement on la laissait s’épanouir. Chance, fortune, destin -ona ne savait pas vraiment quel nom lui donner. Sa vie était remplie de trop de fantômes et toute l’horreur de ces souvenirs était liée à un autre.

Néanmoins, dans l’espace où l’histoire de Nona glanait des mots, la légende était parmi eux.

Je suis née pour tuer, les dieux m'ont fait perdre la vie. 

Soeur écarlate est le premier livre d’une série de trois, et il lui incombe donc de faire beaucoup de travail. Et il y parvient sans effort. Dans une prose épurée d’une grande clarté (la citation de ce livre est stupéfiante), Lawrence construit un monde vivant, densément croyable, avec un confluent intrigant d’histoire, de politique, de religion et de culture. Sa construction du monde est un labyrinthe de passé, de présent et de futur. Le récit en couches à travers les décennies ressemble plus à des empreintes de pas sanglantes qui vous entraînent sauvagement dans l’obscurité qu’à une promenade enfilée de lignes de lumière brûlantes dans l’esprit du lecteur. Mais Lawrence le fait fonctionner à merveille : nous en venons à apprendre le passé de Nona au fil des autres personnages, tandis que les souvenirs lui reviennent, non recherchés, de l’éther. Mon esprit était tourbillonné de pensées, et, au centre de tout : le mystère de Nona Grey.

Mais l’histoire prend du temps à se mettre en marche. Soeur écarlate est opaque dans son intrigue et glaciale dans son rythme. Une grande partie de l’histoire est constituée de longs récits des cours de Nona et de conférences prolongées sur l’Ancêtre. Un lecteur qui s’attend à une expérience plus organique pourrait avoir du mal à suivre le style et le rythme. Mais voici le truc : ne vous laissez pas tromper par les méandres de l’intrigue de Soeur Rouge, comme j’ai failli l’être. Ce roman récompense l’engagement, et au moment où la magie du monde passe d’un murmure à un cri, ce qui était léthargique est devenu passionnant. Comme si le monde était toujours calme juste avant qu’un coup de tonnerre n’éclate, l’intrigue de la descente en enfer est éclaboussée de traits lumineux et audacieux. Les révélations sur les personnages m’ont frappé comme un coup de marteau. Et à la fin du livre, il y a une promesse débordante de voir le monde s’élargir encore plus.

La distribution tentaculaire des personnages, pour la plupart des femmes, prend également vie. Les méchants sont d’une efficacité redoutable et le développement de l’intrigue en tandem avec la façon dont les personnages principaux apprennent à se connaître est bien mené. Il n’est pas facile de gérer l’équilibre délicat et tendu des amitiés entre adolescentes ainsi que la terreur et la violence d’une guerre imminente, mais Lawrence le fait de façon magistrale. Je me réjouis de voir ces filles apprendre à créer des liens avec leurs pairs, à s’identifier à eux, à puiser leur force les unes dans les autres au lieu de chercher à se détruire mutuellement, comme le ferait un système sexiste. Honnêtement, je suis un gros bouton quand il s’agit d’amitié féminine dans les livres et ce nouveau livre me dit exactement où pousser.

Soeur écarlate est aussi une brillante et triomphante refonte du trope des « Élues », qui ne le déconstruit pas radicalement mais l’examine, le teste et l’explore plus largement et plus profondément. Une pensée poursuivant la suivante en cercles interminables, j’arrachais des hypothèses, les retournais dans ma tête et les démantelais rapidement. J’attends la suite avec impatience.

J’ai adoré le personnage de Nona. Son personnage contient des multitudes. Nona est beaucoup de choses. Un mélange d’indomptabilité et de vulnérabilité bouillonne derrière ses yeux, et il y a un grondement sous son aisance que je voulais voir révélé. C’est aussi fascinant de voir à quel point son personnage est involutif et multiforme : c’est la fille qui porte toujours son coeur sur sa manche, comme une bannière lumineuse pour attirer les snipers du monde, la fille qui s’accroche à ses proches avec une qualité désespérée, presque effrayante, et pour qui l’amitié est plus sacrée que toute foi. Mais c’est aussi la fille qui s’abandonne souvent à l’attraction des ténèbres, sa soif de sang non assouvie, laissant la rage en elle se déchaîner dans un spasme de violence, la fille qui n’a jamais pu venir à bout du tourbillon de haine, de rage et de désespoir de la ruche. C’était le cadeau de Nona Grey, grotesque et merveilleux, et absolument fascinant à lire.

Note : 9,5/10

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